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Xi'an
La cité du Premier Empereur
Au cœur de la plaine loessique de la Wei, la région de Xi’an connut une implantation pré-urbaine dès le XIe siècle avant notre ère. Le “ Premier Empereur Ts’in “ – Ts’in Che Houang Ti (Qin Shi Huang Di) – établit sa capitale non loin de là, à Hien Yang. Le terrible empereur qui réalisa pour la première fois l’unité de la Chine en 221 av. J.-C. voulait une sépulture à l’échelle de sa puissance. Le grand historien chinois Sseu Ma Ts’ien nous dit qu’il mobilisa pour son édification plus de sept cent mille hommes et affirme que, enseveli au cœur d’un tumulus de cinq cent mètres de diamètre qui atteignait, à l’origine, une centaine de mètres de hauteur, l’empereur repose dans un somptueux palais débordant de richesses, bordé par une mer de mercure.

... et son armée
Depuis 210 avant notre ère, on pouvait donc voir à Litong, à 30 kilomètres de Xi’an, ce gigantesque tumulus. Lorsqu’en mars 1974, des paysans foraient un puits à plus d’un kilomètre du mausolée, ils découvrirent une chambre souterraine où se trouvaient des fragments de terre cuite qui attirèrent l’attention des archéologues chinois. Les fouilles révélèrent alors l’extraordinaire armée de soldats et chevaux de terre cuite, grandeur nature, qui gardait la tombe. Plus de huit mille statues ont été exhumées à ce jour, tandis que le cœur du mausolée n’a pas encore été fouillé. Chacun des soldats de terre cuite est doté d’un visage différent, probablement modelé d’après nature, et cette immense armée est disposée en formation de combat : une avant-garde d’archers et d’arbalétriers encadrant les fantassins et les chariots et une arrière-garde de cuirassiers, tous représentés avec un réalisme saisissant.

De la Paix Eternelle...
Après la mort de l’Empereur, la nouvelle dynastie des Han choisit d’établir sa capitale à Chang’an, la cité de la Paix éternelle, la future Xi’an. Entourée d’une muraille d’une vingtaine de kilomètres qui enserre palais, marchés et quartiers d’habitation, la ville devient rapidement le centre d’une activité commerciale intense, au départ de la Route de la soie. Elle est certainement à cette époque la seconde plus grande ville du monde après Rome. Chang’an connut le déclin lorsque les Han postérieurs transportèrent leur capitale à Luoyang, mais elle recouvra son statut au VIe siècle, avec l’avènement des Tang. Entièrement planifiée, la ville s’organise autour du quadrilatère du palais impérial – le palais de la Grande Clarté  – et du centre administratif qui la jouxte au sud. Deux immenses avenues de plus de cent mètres de largeur se croisaient à angle droit, délimitant des quartiers aux fonctions bien précises. Au VIIIe siècle, la cité comptait près d’un million d’habitants !

... à la Paix de l’Ouest
Renommée Xi’an – la Paix de l’Ouest – à l’époque Ming ( XIVe - XVIIe siècle), la cité conserve aujourd’hui, au-delà des tours de la Cloche et du Tambour, à l’intérieur de ses murailles remarquablement préservées, le temple de la Forêt des stèles – qui offre, entre autres, une stèle nestorienne de 781 – et, dans un quartier animé et fort agréable, une curieuse mosquée du XIVe siècle qui, sauf par son plan, ressemble trait pour trait à un temple chinois ! A l’extérieur de l’enceinte, la Grande pagode de l’Oie Sauvage, rappelle aussi l’immense rôle intellectuel que Xi’an joua au sein de l’Empire du Milieu, en particulier dans la diffusion d’un bouddhisme qui cherchait à retrouver la pureté de ses sources indiennes originelles.
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