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Ushuaïa
Le “Bout du Monde”
A 3 242 kilomètres au sud de Buenos Aires, Ushuaia, cité capitale de la Terre de Feu, revendique le titre de ville la plus australe du monde et, à juste titre, de cité du bout du monde. La Terre de Feu fut effectivement l’ultime territoire, le dernier refuge des populations de chasseurs-cueilleurs nomades qui, de génération en génération, traversèrent tout le continent américain du nord au sud pour échapper aux peuples conquérants, mieux armés et plus belliqueux, qui les repoussaient. Les derniers d’entre eux trouvèrent finalement “ asile “ dans des terres si inhospitalières que nul ne songea à les en chasser. Les Alakalufs et les Yamanas furent ces “ peuples des canots “ qui vivaient, nus et couverts de graisse, dans de précaires embarcations dans les eaux houleuses du canal de Beagle, se nourrissant de coquillages... Au fond de leurs canots, un plan d’argile accueillait un petit foyer de brindilles et de lichens séchés. Ce furent ces maigres feux que repérèrent, la nuit, les marins de Ferdinand de Magellan qui, le premier, navigua dans ces eaux en 1520, d’où le nom de “ Terre de Feu “.

La Terre de Feu
Terre rude, battue de grêles, ouverte aux influences des deux océans, Pacifique et Atlantique, où les notophagus – une variété de hêtre – prennent des formes torturées sous l’assaut du vent, la Terre de Feu se montra longtemps réfractaire à toute installation durable des colons, qu’ils fussent espagnols ou britanniques.
Le site d’Ushuaia – au fond (ush) de la baie (wuaia) pour les Yamanas – entouré par les monts Martial et Olivia et leurs vallées fertiles, était le site le plus favorable à l’implantation humaine. Après les désastreuses expériences de Nombre de Jesus puis de Port Famine, une mission de pasteurs anglicans, dirigés par Wasti H. Stirling, y installa, en 1870, le premier établissement permanent qui allait devenir la ville d’Ushuaia en 1884. Deux ans plus tard, Thomas Bridge, un autre pasteur anglican, fondait la première grande estancia de la Terre de Feu, l’estancia Harberton, à 80 kilomètres d’Ushuaia.
Doté d’une base navale et d’un pénitencier où étaient relégués les prisonniers politiques, la ville d’Ushuaia se développa progressivement, mais ce fut surtout à partir de 1950, lorsque son port devint zone franche, puis par les incitations fiscales qui amenèrent de nombreuses entreprises à s’y établir, que la ville prit son essor. Aujourd’hui, Ushuaia, pour peu que l’on choisisse la période estivale pour la visiter, est devenue une cité riante où les voyageurs peuvent s’adonner aux joies de la gastronomie – crabe centolla et agneau de Patagonie – et partir en excursion dans le parc national de la Terre de Feu, à la découverte de paysages d’une impressionnante majesté et d’une faune peu farouche – des élégantes oies de Magellan aux renards gris de Patagonie, les zorros –, ou encore naviguer sur la canal de Beagle vers le “ phare du Bout du Monde “, rendu célèbre par le roman éponyme de Jules Verne.

Une cité riante
Il faut aussi prendre le temps de flâner dans les deux rues principales de la ville, parallèles au rivage, où se concentre toute l’activité sociale de la cité, où s’alignent restaurants et boutiques de souvenirs et de colifichets, de produits détaxés, mais aussi de beaux bijoux en rhodochrosite. Longeant le port où l’on peut voir les bateaux partant en croisière vers le cap Horn ou l’Antarctique, il faut enfin aller visiter le musée du Bout du Monde, installé dans une belle demeure de style magellanique qui fut celle du gouverneur, pour retrouver l’histoire de la navigation dans le canal de Beagle et les poignants témoignages de la rude vie des indigènes fuégiens.
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